Lokale Helden: Makers Against Corona

MoM: Wat is jullie achtergrond?

Stijn: We zijn allebei industrieel ingenieur Electronica-ICT van opleiding. Tot 2015 heb ik zowel in de privésector als het hoger onderwijs gewerkt.

Pieter: Na mijn studies ben ik nog een achttal jaar blijven “kleven” aan de UGent als onderzoeker om vervolgens mijn bedrijf allóra Factory op te starten.

MoM: allóra factory?

Pieter: allóra Factory ontwerpt en produceert long range draadloze sensoren en actuatoren. Zo ontwikkelen we momenteel in samenwerking met FabLab Factory een luchtzuiveringstoestel op basis van UV-C om het coronavirus nog beter te kunnen verslaan. Qua uitzicht kijkt het een beetje op de monolieten die nu overal opduiken. Sterke reclamecampagne vind je niet? (lacht)

MoM: Stijn, vanwaar kwam het idee om FabLab Factory op te richten?

Stijn: Tijdens een congres in 2010 ben ik in aanraking gekomen met de wereld van fablabs en onmiddellijk zag ik het enorme leerpotentieel dat hierin verscholen lag. Niet alleen is het de perfecte speeltuin om makerskills en technologie aan te leren, het voedt ook de creativiteit om complexe problemen op te lossen.

Al snel had ik ons departementshoofd overtuigd om ook een fablab op te starten in de Erasmus Hogeschool. Dat sloeg werkelijk in als een bom onder de studenten want het was en bleef immens populair.

In 2015 vond ik echter dat het tijd was voor een nieuwe professionele uitdaging. De fablabwerking passioneerde me nog steeds mateloos en wilde het inzetten om activiteiten en onderzoek te verrichten op 3 domeinen namelijk levenslang leren, sociale innovatie en tech-ondernemerschap. Toen besloot ik om de sprong te wagen en startte ik Fablab Factory op in Aalst.

MoM: Hoe verliep de start van FabLab Factory?

Stijn: Mijn initiële opzet was om een duurzaam businessmodel op te zetten om zo een significante impact te kunnen hebben op alles wat te maken had met STE(A)M onderwijs, gekoppeld aan “computationeel denken”. Het was me altijd te doen om de grote impact. Om inkomsten te genereren voor onze workshops was het aanvankelijk de bedoeling om reseller te zijn van fablab apparatuur voor (hoge)scholen en universiteiten maar dat concept viel helaas wat tegen. Al snel waren we genoodzaakt om niet alleen op zoek te gaan naar een nieuwe markt maar was het ook een zoektocht om de educatieve waarde van fablabs te positioneren. Zo zijn we uiteindelijk terecht gekomen bij bibliotheken als ideale thuishubs voor fablabs.

MoM: Je hielp m.a.w. nieuw leven blazen in de traditionele bibliotheekwerking?

Stijn: Inderdaad, en dat bracht ook de nodige uitdagingen met zich mee. Traditioneel kan een bibliotheek wel infrastructuur aanbieden, maar heel vaak niet de personeelsmiddelen. Daarnaast wil je ook leermateriaal kunnen aanbieden, iets waar ons LMS (zie verder) een antwoord op biedt.

MoM: Hoe was 2020 voor jullie?

Stijn: FabLab Factory voelde de impact van Covid-19 al in december 2019 omdat heel wat Europese en Amerikaanse fabrikanten bepaalde onderdelen niet meer verkregen door de uitbraak in China. Van maart tot juni viel onze ganse werking (workshops, STEAMmachine, verkoop en servicing) compleet stil. Covid-19 sloeg werkelijk in als een moker…

MoM: … Bij de pakken zitten was duidelijk niet aan jullie besteed want in maart hielden jullie “Makers Against Corona” al boven de doopvont. Vanwaar kwam dit idee?

Pieter: De bal ging aan het rollen toen Lieven Scheire in de facebookgroep “Make in Belgium” een vraag had gesteld aan de leden of we een soort “DIY teleconferencing opstelling” konden verzinnen voor de rusthuisbewoners. Van het één kwam het ander en samen met Anthony Liekens ben ik een “Corona Denktank kanaal” op de Make in Belgium Slack gestart. Het ledenaantal groeide exponentieel en tal van waardevolle initiatieven zoals maakjemondmasker.be kenden er hun oorsprong. De noodzaak om de zorg te stutten was toen echt cruciaal, je voelde werkelijk de angst en ongerustheid onder het zorgpersoneel.

Stijn: Pieter was er in die tijd inderdaad al heel fel mee bezig. Voor mij kwam de echte kentering toen ik het nieuws zag over de schenking mondmaskers van Jack Ma (Alibaba) aan België. Ik vond dit ongelooflijk gênant en kon het niet begrijpen dat er in België niet meer zelfrespect was. We hadden toch voldoende creatieve mensen en ondernemingen om zelf de handen uit de mouwen te steken?

Pieter: Toen besloten we om de vzw “Makers Against Corona” op te richten om een lokaal en snel antwoord te kunnen bieden om de schaarste qua beschermmateriaal in de zorgsector (faceshields,…) op te vangen. Op het hoogtepunt coördineerden we 50 maakplaatsen van over gans België.

MoM: Makers Against Corona was toen inderdaad een enorm verbindende en broodnodige werking. Waren jullie hierop voorbereid?

Pieter: Nee (lacht).

Logistiek gezien was dit voor ons een heel grote uitdaging. Op het hoogtepunt ontvingen we duizenden orders die we vervolgens moesten verdelen over de maakplaatsen. Het PETG moest bij de fabrikant geraken, het eindproduct bij de klant… dat was een complexe puzzel. Gedurende acht weken was het echt pompen of verzuipen.

MoM: Produceren jullie nu nog voor de zorgsector?

Pieter: Nee, in maart en april hebben we ongeveer een 40.000 faceshields geproduceerd. Vandaag neemt het normale circuit de productie over waardoor de huidige aantallen niet meer te vergelijken zijn. Dat is ook normaal.

MoM: Wat zijn de plannen van FabLab Factory voor 2021?

Stijn: 2021 zal voor ons echt een scharnierpunt zijn. Recentelijk hebben we ons leerplatform LMS gelanceerd. Het opzet van het platform is echt om technische belemmeringen te detecteren en weg te werken zodat gewone mensen (ook kinderen en jongeren) de 21st century designers en makers kunnen worden die de problemen van morgen kunnen oplossen. Het is dan ook onze ambitie om dit platform te kunnen uitrollen in 50 Vlaamse steden en gemeenten en een deel van Nederland.

Daarnaast hopen we in de paasvakantie te kunnen verhuizen naar 2 loodsen op de Zuidkaai in Aalst. Daar willen we de meest ambitieuze makerspace van de BeNeLux neerpoten om er innovatieve programma’s te ontwikkelen op vlak van levenslang leren, sociale innovatie en ondernemerschap.

MoM: Dat klinkt fantastisch, kunnen we jullie ergens bij helpen?

Stijn: Het is onze droom om in samenwerking met Odisee of HoGent nieuwe “maker” of “designer” opleidingen te kunnen opstarten in Aalst. In die optiek zoeken we zeker nauwe samenwerking en contacten met ambitieuze partijen die ons hierbij kunnen helpen.

MoM: Tot slot, hebben jullie een lokale Oost-Vlaamse held?

Slightly Overdone Robots in Mechelen is zeker een bezoekje waard. Jonas Geirnaert heeft anderzijds een heel leuke kabouter Wesley cartoon gemaakt voor onze zelf te naaien mondmasker patronen en wenskaarten.